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Points clés

• Dans l'oreille interne se trouvent de petites cellules ciliées qui transmettent des informations sonores au cerveau. Les sons forts envoyés dans le système peuvent endommager ces cellules ciliées et même mourir.
• Le bruit dangereux est défini comme celui qui dépasse 85 dB si un individu est exposé pendant une journée de 8 heures.
• La perte auditive induite par le bruit peut se présenter comme une diminution de la capacité d'une personne à entendre des sons à différentes fréquences, ou comme une difficulté à comprendre le bruit.
• Si vos employés se plaignent de sons trop forts, ont de la difficulté à se comprendre ou se plaignent d'une diminution de l'audition en fin de journée, il est temps d'investir dans des mesures de conservation du bruit.

Pour que nous entendions, le son doit traverser le système complexe qu'est notre oreille. Comme décrit dans la figure ci-dessus, lorsque le son pénètre dans l'oreille par notre conduit auditif, il se déplace vers notre tympan. Le tympan, ou membrane tympanique, vibre, ce qui envoie des ondes sonores à travers trois petits os de notre oreille moyenne appelés osselets (malleus, enclume, étrier). Ces osselets envoient ensuite l'onde sonore à travers l'oreille interne, l'organe de l'audition. Dans l'oreille interne ou la cochlée vivent des cellules ciliées délicates qui se déplacent et se plient pour envoyer des informations sonores au cerveau. Lorsqu'un son moyen est envoyé, les cellules ciliées se déplacent dans l'incident, revenant à leur état normal.

Cependant, si des sons forts sont envoyés dans ce système, ces cellules ciliées sont endommagées et peuvent même mourir. Ces dommages peuvent survenir d'un seul coup avec un son extrêmement fort, un traumatisme acoustique, ou lentement au fil du temps (Fig. 1). Les dommages causés aux cellules ciliées empêchent la parole et le son de se rendre au cerveau de manière précise et exacte. Si la mort cellulaire se produit, cela peut empêcher les individus d'entendre certaines fréquences ou hauteurs de sons. En règle générale, ces dommages affectent les hauteurs dans la gamme de la parole humaine, ce qui rend la communication difficile. L'oreille interne est organisée par fréquence, ou hauteur. Les hauteurs plus élevées sont plus susceptibles d'être endommagées car elles sont les plus proches du monde extérieur (Fig. 2).

Figure 1

Si les cellules ciliées sont endommagées en raison d'une exposition quotidienne fréquente à des sons forts, les individus peuvent ne pas remarquer les effets jusqu'à ce qu'ils deviennent plus prononcés. Avec une exposition continue, les dommages peuvent entraîner une perte auditive suffisamment grave pour justifier des prothèses auditives ou d'autres formes d'amplification. Avec des sons extrêmement forts, comme des explosions ou des feux d'artifice à courte distance, des dommages physiques à l'oreille peuvent survenir comme des ruptures de tympan ou des dommages/luxations des os de l'oreille moyenne, les osselets.

Le National Institute of Occupational Safety and Health (NIOSH) estime que 30 millions d'Américains sont exposés quotidiennement à des niveaux de bruit dangereux. Dans le monde, 500 millions de personnes sont exposées à ce niveau de bruit. Le bruit dangereux est défini comme celui qui dépasse 85 dB si un individu est exposé pendant une journée de 8 heures. Une exposition de 8 heures n'est cependant pas nécessaire pour que des dommages liés au bruit se produisent. En gros, plus le son est fort, moins il faut de temps pour que des dommages auditifs permanents se produisent.

Quelques exemples courants pour vous donner une idée de ce que signifie exactement « 85 dB » peuvent être vus ci-dessous. La zone ombrée représente 85 dB – la coupure pour ce qui est qualifié de « bruit dangereux » par rapport à l'intensité de chaque son commun.

Nous mesurons souvent ces dommages en « seuils » ou le niveau à chaque hauteur de la capacité d'un individu à capter le son. Comme indiqué précédemment, le bruit peut abaisser ces seuils, ce qui fait que les individus ont des difficultés à capter certaines hauteurs. Certaines personnes, cependant, peuvent sembler tout à fait normales en termes de capacité à entendre que même des sons faibles sont présents, mais peuvent se plaindre de difficultés à comprendre le bruit de fond ou d'autres situations d'écoute difficiles comme une pièce réverbérante. Ce phénomène peut se produire après ce que l'on appelle un décalage temporaire de seuil.

Perte d'audition due au bruit

Il existe deux grandes catégories de « perte auditive induite par le bruit » (NIHL) : les changements de seuil temporaires et les changements de seuil permanents. Si une personne est soit exposée à un son incroyablement fort pendant une seconde, comme un coup de feu, soit à un son de niveau inférieur comme une perceuse électrique pendant une plus longue période chaque jour, elle peut présenter un changement de seuil permanent. Cela signifie que le bruit a endommagé les cellules ciliées de l'oreille interne, entraînant une perte auditive permanente.

En revanche, un individu peut éprouver des difficultés auditives momentanées après un concert de rock (~110 dB) qui dure 3 heures, par exemple, il s'agit d'un changement de seuil temporaire. Avec un décalage temporaire du seuil, la perte auditive à chaque hauteur revient complètement à la normale, ou quelle que soit l'audition avant l'exposition.

Bien que le décalage « temporaire » du seuil puisse sembler bénin puisque la perception que le son est présent se rétablit, les dommages causés par cette exposition peuvent toujours être durables. Lorsqu'ils sont exposés à un son modérément fort pendant une durée plus courte, les dommages ou la mort des cellules ciliées internes, comme mentionné ci-dessus, peuvent ne pas se produire. Ce qui se passe, cependant, c'est une perte de terminaisons nerveuses cochléaires ou de cellules ganglionnaires spirales, définies plus simplement comme la connexion entre les cellules ciliées de l'oreille interne et le cerveau. Cette perte ou dommage peut survenir très rapidement et est irréversible. Ce dommage est ce qui fait que ces personnes ont des difficultés à comprendre la parole, en particulier dans le bruit de fond.

Alors, à quel point est-il trop fort ?

Il existe des moyens simples de savoir si le bruit sur votre lieu de travail est trop fort sans équipement spécial. Avez-vous besoin de parler plus fort lorsque vous parlez à des collègues ? Si vos employés se plaignent que les sons sont trop forts, ont des difficultés à se comprendre ou se plaignent d'une diminution de l'audition à la fin de la journée, il est peut-être temps d'investir dans des mesures de conservation du bruit. Vous pourriez avoir un problème de bruit si vous travaillez dans une usine, sur un chantier de construction, dans une salle de concert ou si vous utilisez des outils électriques ou des machines bruyantes.

Dans la deuxième partie de cette série, nous discuterons des options de gestion du bruit, ainsi que des problèmes d'audition dans le bruit.

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